生存还是死亡?这对优步自动驾驶部门来说是一个问题


撰文 / 朱 琳

编辑 / 张霖郁

设计 / 赵昊然

来源 / Autonews,作者:Lizette Chapman

凭借雄厚的资金、机器人领域的一些顶尖人才以及其标志性的业务,优步技术公司(Uber Technologies Inc.)曾是自动驾驶汽车和全球交通革命的有力竞争者。

如今,这项努力远远落后于竞争对手,投资者对于继续这项长期科学项目的理由感到不安,因为这个项目既不能帮助优步盈利,也不能保障它的未来。

据知情人士称,最近几个月,该公司的两个最大股东软银集团公司和风险投资公司Benchmark,私下鼓励优步首席执行官达拉·科斯罗萨西(Dara Khosrowshahi)为其自动驾驶部门寻找更多的投资者并重新评估其战略,预计2021年底,该部门将耗尽资金。

科斯罗萨西正在寻找各种解决方案。一位要求匿名的知情人士表示,有人希望优步通过向全球程序员开放该项目来加速该项目,或者优步可以利用现有合作伙伴丰田汽车及其子公司电装(Denso Corp.)的资金,继续生产一款专有汽车,可能还会有新的合作伙伴。

这是一个生死存亡的决定,因为没有自动驾驶车队,优步可能失去网约车市场的控制权,无论是从Alphabet公司的Waymo部门到像Amazon旗下Zoox这样的初创企业,后者最近获得批准,可以在没有安全驾驶员的情况下在加州道路上测试自动驾驶汽车。

成熟

投资分析公司PitchBook的移动行业分析师阿萨德·侯赛因(Asad Hussain)描述了一个噩梦般的场景:Waymo开发自己的网络,亚马逊向Prime用户提供免费服务,而优步变得无足轻重。“自动驾驶是下一个智能手机,”他说,“没有人想被遗漏在外。”

搭车

2017年,当科斯罗萨西从被驱逐的创始人特拉维斯·卡兰尼克(Travis Kalanick)手中接过优步的领导权时,他同时也接手了一大堆文化、战略和财务问题。

优步CEO科斯罗萨西

科斯罗萨西首先解决了最紧迫的问题,修复优步的声誉和价值观,并减轻在海外送餐和拼车网络上输掉的赌注,而自动驾驶小组暂时被搁置了。

该部门的工作没有停止,但两件事严重挫伤了该部门的士气:前首席执行官安东尼·莱万多夫斯基(Anthony Levandowski)因窃取Waymo的知识产权而被定罪入狱;2018年,亚利桑那州菲尼克斯市的一名行人被优步的一辆车撞死,当时驾驶员正在用手机观看《美国好声音》。

与此同时,优步的竞争对手正在取得进展。Waymo汽车已经在20多个城市行驶了数十万英里;最近,Lyft在拉斯维加斯使用Motional公司提供的车辆载客次数超过了10万次。仅在疫情流行期间,通用汽车公司的Cruise就完成了5万份无人驾驶杂货配送。相比之下,优步每周在匹兹堡和华盛顿的公共道路上运营的车辆不到10辆。

开源技术,争取时间

去年,科斯罗萨西把自动驾驶部门“先进技术集团”(Advanced Technologies Group)变成了一个价值80亿美元的子公司,拥有包括软银、电装和丰田在内的一系列投资者,从而为这个每年花费约5亿美元的业务提供资金。此举使该部门摆脱了优步的资产负债表,帮助平息了批评。但它没有解决更基本的战略问题,以及优步是否应该建立自己的自动驾驶技术业务。

包括前优步首席技术官图安·帕姆(Thuan Pham)在内的投资者和高管表示,开源ATG的自动驾驶技术将加快开发速度,并使优步成为领先者,就像谷歌的开源Android移动操作系统创造了苹果的替代品一样。

按照这条路线,优步需要发布源代码,并向所有对使用、修改、研究和发布源代码感兴趣的人授予权利。支持者表示,这将使优步保持领先地位,同时加快开发速度,因为这项工作将由全球各地的程序员协作完成。

Benchmark公司的比尔·格利(Bill Gurley)表示:“在我看来,开源无疑是一个高度复杂问题的完美解决方案。”他还表示,此举将使优步的股价上涨20%。“我愿意牺牲任何可能的价值来领导一场开源运动,让公司更快地走向更好的地方。我对市场会对此作出怎样的反应非常有信心。”

知情人士称,今年早些时候,科斯罗萨西指示ATG首席执行官埃里克·梅霍费尔(Eric Meyhofer)研究这个想法。据说,对话很快就变得“有争议”。

梅霍费尔证实了这次谈话,尽管他不同意这种描述,但他确实认为ATG技术开源的想法“太复杂了”。

“开源打开了一罐蠕虫,”他说,“我们认为这对我们的战略没有意义。”

陷入困境的伙伴关系

在内部争斗中,优步与其他自动驾驶公司的合作伙伴关系已经枯竭。最初的想法是提供备份,以防优步的专有工作推迟或实现不了。这就是为什么优步在2017年与戴姆勒公司达成协议,将戴姆勒自己的自动驾驶汽车纳入优步乘车网络的原因。

但据知情人士透露,优步与这家德美合资汽车制造商的所有新合作都已停止。知情人士称,优步初步同意与Motional合作,测试计划在今年晚些时候进行,但支持合作的几名ATG员工已经离开,这让这笔交易陷入了困境。戴姆勒没有回应置评请求。

梅霍费尔表示,ATG“仍然有兴趣并致力于寻求合作机会,为优步平台带来安全、可靠的自动驾驶技术。”

他拒绝就现有的政策安排发表评论,但表示目前还没有签署任何“协议”,2020年也不会进行任何测试。Motional表示,现在就与优步和其他拼车公司的对话进行评论还“为时过早”。

优步自己的自动驾驶技术也进展不顺利。ATG的工程师们正在更换这个软件平台,该公司自2015年起就从卡耐基梅隆大学(Carnegie Melon University)获得了该软件平台的许可。据知情人士透露,该项目原本计划耗时6个月,但最后期限已被推迟至18个月以上。据说,今年早些时候,在新平台上运行的汽车偶尔会失去计算能力,行驶了几百码就停了下来。然后,就在这些最初的问题将要得到解决时,新冠疫情暴发了。

根据ATG截至6月30日的财务报告,该公司暂时停止了除模拟工作以外的所有测试,直到能够确保员工能够安全恢复工作。

在优步推出自动驾驶业务五年后的今天,该公司在华盛顿运营车辆,但仅在自动驾驶系统关闭的情况下;与此同时,在匹兹堡,自动驾驶系统仅在“需要时”启用,其余时间由人类司机驾驶。科斯罗萨西没有什么里程碑式的成绩可以向潜在投资者展示。

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